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Barrio y Menchaca son Mentes Quo+Discovery 2012

Aleida Rueda
19/oct/2012

Los investigadores del IFUNAM, Rafael Barrio Paredes y Arturo Menchaca Rocha, fueron reconocidos este miércoles por la revista QUO y la cadena Discovery en la tercera edición de las Mentes Quo+Discovery 2012 que rinde homenaje a "las mentes que con su esfuerzo cristalizan sus proyectos en motores de cambio".

En un evento al que asistieron personalidades como el Premio Nobel de Química 1995, Mario Molina y el doctor Juan Ramón de la Fuente, presidente de la Asociación Nacional de Universidades e Instituciones de Educación Superior, se premiaron a los dos investigadores y 28 personalidades más (científicos, artistas y creadores) cuyas ideas y aportaciones han beneficiado en algún sentido a la sociedad.

Rafael Barrio fue reconocido por su proyecto "Patrones, segregación y diferenciación en redes complejas", un estudio multidisciplinario que aplica nociones físicas y matemáticas a los sistemas vivos o redes sociales, económicas, ecológicas y genéticas.

En entrevista para Noticias IFUNAM, Barrio reconoció que aunque su proyecto no tiene una repercusión inmediata en la sociedad, está generando conocimiento científico puro. "Generalmente hay un retraso de entre 20 y 50 años para que un conocimiento puramente científico tenga aplicaciones prácticas (…) Los aviones, el teléfono, la máquina de vapor, vienen de un conocimiento básico que se hizo mucho tiempo antes".

A pesar de eso, dijo, "sí podemos hallar una aplicación inmediata para alguien: los biólogos". "La Biología está en una etapa descriptiva, carece de ecuaciones, le falta mucho conocimiento teórico sobre cómo funcionan los organismos (…) Nosotros, con la matemáticas, sabemos un poco más sobre cómo funcionan esos sistemas que se están auto organizando".

De acuerdo con el investigador, en los sistemas complejos ya no importan tanto las células o los átomos sino el nivel de organización del sistema completo. De ahí que una de las definiciones de un sistema complejo sea "aquél en que el resultado es mayor que la suma de resultados".

Por su parte, Arturo Menchaca, quien además fue nombrado uno de los 10 Embajadores del Conocimiento en la categoría de "Mente Universo", fue seleccionado por su participación al frente del equipo (el único latinoamericano) que participó en la construcción del Espectrómetro Magnético Alfa (AMS-02), ubicado en la Estación Espacial Internacional con el objetivo de buscar antimateria.

Hace menos de un siglo se sabe que todas las partículas se presentan como pares. Usualmente, la única diferencia que hay entre ellos es su carga eléctrica. Quiere decir que así como hay un electrón (con carga negativa), hay un antielectrón (con carga positiva). O así como hay un protón (con carga positiva), hay un antiprotón (con carga negativa), etcétera. Lo interesante de estos pares es que cuando una partícula entra en contacto con su antipartícula (lo que llaman 'aniquilación') generan energía en exceso.

La evidencia sugiere, justamente, que la aniquilación de una gran cantidad de materia y antimateria fue la que generó el Big Bang, que dio como resultado el Universo. En apariencia, la materia sobrevivió porque todo lo que conocemos lo es, pero quedó sin responder una pregunta: ¿dónde está la antimateria? El AMS, que es capaz de diferenciar las partículas de las antipartículas, está en su búsqueda.

Y el equipo de Menchaca, compuesto por varios investigadores del IFUNAM, fue clave para su construcción pues caracterizaron ópticamente el gel (correctamente llamado: aerogel) que constituye la parte del Espectrómetro llamada radiador. El radiador es esencial porque produce la luz del detector que sirve para medir la velocidad de las partículas cada que estas pasan a través de él.

"Estuvimos participando hasta que construyó, se probó y se lanzó al espacio" en mayo del 2011. Desde entonces, el AMS está en el espacio. Según Menchaca, está generando mucha información pero para poder decir algo contundente hay que hacer un montón de pruebas.

Para el investigador, el reconocimiento Quo+Discovery tiene un mensaje claro: premiar proyectos que la gente entiende. Por mucho tiempo se ha hecho mucha ciencia muy especializada pero que la gente de la calle no entiende. Hasta se hizo una cultura de que ‘si la gente le entiende a uno es que uno hace tonterías’", dijo a Noticias IFUNAM.

"Ya no se vale estar orgullosos de que nadie nos entienda. Los físicos se han dado cuenta que si no hacen cosas que le interesa a la gente, a los políticos tampoco les interesa. La nueva ciencia, la nueva física, va a tener que ir por ahí".

Barrio y Menchaca coincidieron en que este tipo de reconocimientos para científicos es importante porque con ellos, la ciencia gana notoriedad y genera expectativas, y eso, dicen, hay que celebrarlo.


Los 30 seleccionados como Mentes Quo+Discovery 2012. Foto: AMC.